Recensie

Curtis Sittenfeld nam voor dit boek het leven van Laura Bush als voorbeeld. Dit levert een verhaal op dat de aarzelingen laat zien van een first lady. Het verhaal begint als Alice nog jong is. In haar tienerjaren is ze verliefd op een jongen die haar ook wel leuk vindt. Op de avond dat er een verkering kan ontstaan raakt Alice betrokken bij een ongeluk. Ze rijdt per ongeluk de jongen dood die ze leuk vindt. En dat bepaalt de rest van haar leven.

Op school wordt ze op een andere manier aangekeken en ze heeft eigenlijk weinig interesse in jongens. Pas op latere leeftijd ontmoet ze Charlie Blackwell die op het punt staat de politieke arena te betreden. In eerste instantie is ze niet in hem geïnteresseerd. Sterker nog ze wil niet met hem uit omdat haar beste vriendin een oogje op hem heeft. Maar Charlie laat zich niet gemakkelijk afschepen.

Uiteindelijk krijgen de twee toch een relatie. Alice voelt zich niet echt op haar gemak bij de luidruchtige Blackwells. Alleen een schoonzus steunt haar een beetje tijdens een familieweekendje. De broers van Charlie gedragen zich zelfs ordinair door een vulgair rijmpje op te dragen aan Alice tijdens de eerste kennismaking met de familie.

Alice vindt Charlie nog steeds interessant en ze trouwen al na een paar maande. Alice heeft een andere politieke voorkeur dan haar man. Daarom spreken ze af dat hun huwelijk om liefde draait en de politiek daar niks mee te maken heeft. Dat is niet makkelijk als Charlie president wil worden. Alice moet zichzelf een beetje wegcijferen tijdens alle politieke bijeenkomsten. Ze zou het zelfs niet erg vinden als hij niet herkozen wordt.

Niet alleen op politiek vlak zijn er moeilijkheden. Charlie is weinig thuis en haalt zijn ontspanning uit drinken. Alice vindt dat hij een alcoholprobleem heeft en dreigt bij hem weg te gaan. En zo zijn er voortdurend spanningen die ervoor zorgen dat het leven van de first lady zeker niet over rozen gaat.

Sittenfeld heeft in dit boek een schitterend portret neergezet. Het is aan de lezer om te raden welke gebeurtenissen wel en welke niet plaatsgevonden hebben. Was er een lesbische oma, een dodelijk ongeval, een alcoholprobleem en een abortus? Alice is in ieder geval een innemende figuur die te goed lijkt voor Charlie. Charlie heeft een goed hart, maar komt deels vooral egoïstisch over. En dan heeft Alice ook nog te maken met de andere Blackwells. Als lezer zou je het Alice helemaal niet kwalijk nemen als ze Charlie verlaat.

Het verhaal is in ieder geval erg boeiend en voor even waan je je in het leven van een first lady met alle verplichtingen die daarbij horen. En dat is heel wat anders dan het makkelijke leventje dat Alice eerst had als bibliothecaresse op een school. Alice komt over als een standvastige vrouw die achter haar man wil staan, maar zichzelf daarbij niet wil vergeten. Sittenfeld bewijst wederom dat ze een schrijfster is die in een prettige stijl een goed verhaal neer kan zetten. Ondanks alle moeilijke momenten en problemen in het boek blijft het verhaal vlot en humoristisch. Laura Bush heeft overigens aangegeven het boek niet te willen lezen.